Fusil Automático B.A.R. (Browning Automatic Rifle)

20 12 2010

     El Fusil Automático Browning o BAR (acrónimo del nombre original en inglés Browning Automatic Rifle) es parte de una serie de fusiles automáticos y ametralladoras ligeras empleados por los Estados Unidos y muchos otros países durante el siglo XX. La principal variante de esta serie fue el M1918, calibrado para el cartucho .30-06 y diseñado en 1917 por John Browning para el Cuerpo Expedicionario estadounidense en Europa como un reemplazo de las Chauchat C.S.R.G. y Hotchkiss M1909 Benet-Mercie francesas.

     El BAR fue diseñado para ser llevado por los soldados que avanzaban, colgado del hombro y disparado desde la cadera, una idea llamada “fuego sobre la marcha” – se creyó necesaria para el soldado durante la guerra de trincheras. Pero en la práctica, era frecuentemente empleado como una ametralladora ligera y disparado desde un bípode (introducido en modelos posteriores). La versión original del M1918 fue y será la más ligera ametralladora que empleó el cartucho .30-06 Springfield, aunque la capacidad de su cargador estándar de 20 cartuchos le limitaba su utilidad en aquel rol.

     Historia

     Los Estados Unidos entraron a la Primera Guerra Mundial con un arsenal de diversas ametralladoras extranjeras y de fabricación local sumamente pequeño y obsoleto, debido principalmente a la indecisión burocrática y a la falta de una doctrina militar sobre su empleo. Cuando se declaró la guerra a Alemania el 6 de abril de 1917, el Alto Mando del Ejército estaba al tanto que para pelear en esta guerra de trincheras, solamente tenía 670 ametralladoras M1909 Benet-Mercie, 282 ametralladoras M1904 Maxim y 158 ametralladoras Colt M1895. Tras un largo debate, se llegó a la conclusión que se precisaba un rápido rearme con armas de producción local, pero hasta entonces, las tropas estadounidenses emplearían cualquier arma que los franceses e ingleses podrían ofrecer. Las armas donadas por los franceses frecuentemente eran de baja calidad o sobrantes de calibre 8 mm Lebel, complicando la logística al tener que distribuir municiones distintas a los soldados y ametralladoristas.

     Desarrollo

     En 1917, antes de la entrada de los Estados Unidos a la guerra, John Browning llevó a Washington D. C. por su cuenta dos tipos de armas automáticas para hacer una demostración: una ametralladora refrigerada por agua (adoptada posteriormente como la Browning M1917) y un fusil automático conocido en aquel entonces como Fusil Ametrallador Browning o BMR (acrónimo en inglés de Browning Machine Rifle), ambas calibradas para el cartucho estándar .30-06 Springfield. Browning organizó una demostración pública de ambas armas en una zona de las afueras de Washington D. C. llamada Congress Heights. El 27 de febrero de 1917, Browning hizo la demostración de ambas armas ante una multitud de 300 personas (entre las cuales figuraban militares de alto rango, congresistas, senadores, dignatarios extranjeros y reporteros). Estas quedaron tan impresionadas, que instantáneamente le ofrecieron un contrato por el fusil automático y de prisa lo introdujeron en servicio activo (la ametralladora refrigerada por agua tuvo que pasar otras pruebas).

     En mayo de 1917 se llevaron a cabo pruebas adicionales en el Arsenal de Springfield ante los oficiales del U.S. Army Ordnance, por lo que ambas armas fueron unánimamente recomendads para su inmediata adopción. Para evitar confusiones con la ametralladora alimentada mediante cinta M1917, el BAR fue denominado M1918 o Fusil, Automático, Browning Calibre .30, M1918 (Rifle, Caliber .30, Automatic, Browning, M1918) según la nomenclatura oficial. El 16 de julio de 1917 se ordenaron 12000 fusiles BAR a la Colt’s Manufacturing Company, la cual tenía un contrato exclusivo con Browning para producir el BAR según su patente (La Colt era dueña de la patente de Browning). Sin embargo, la Colt ya estaba produciendo a capacidad máxima (contratada por el Ejército británico para producir la ametralladora Vickers) y solicitó una pausa para poder aumentar su capacidad productiva con la construcción de una nueva fábrica en Meriden, Connecticut. Debido a la urgente necesidad del arma, la solicitud fue negada y el principal contratista pasó a ser la Winchester Repeating Arms Company (WRAC). La Winchester aportó una valiosa ayuda en el refinamiento del diseño final del BAR, corrigiendo los planos para poder fabricarlo en masa. Entre los cambios efectuados, se modificó el modo de eyección (los casquillos de los cartuchos disparados eran arrojados hacia el lado derecho del arma, en lugar de hacia arriba).

     Producción

     Ya que la producción del arma no empezó hasta febrero de 1918, el cronograma de la Winchester para producir el BAR fue tan apresurado que el primer lote de 1800 fusiles fue suministrado con defectos; se descubrió que varias piezas no eran intercambiables entre los fusiles y la producción fue detenida temporalmente hasta que los procesos de fabricación sean refinados y así poder producir el fusil según sus especificaciones. El contrato inicial con la Winchester mencionaba 25000 fusiles BAR. Estos entraron en producción para junio de 1918, suministrando 4000 fusiles y otros 9000 más en julio del mismo año.

     La Colt y la Marlin-Rockwell Corp. también empezaron la producción del fusil poco tiempo después que la Winchester alcanzó la producción máxima. La Marlin Rockwell, sobrecargada por un contrato del gobierno belga para fabricar fusiles, compró la fábrica de la Mayo Radiator Co. y la utilizó para fabricar exclusivamente fusiles BAR. El primer fusil producido en esta fábrica fue suministrado el 11 de junio de 1918, la producción máxima alcanzando los 200 fusiles automáticos al día. La Colt solamente llegó a producir 9000 fusiles BAR para el momento cuando se firmó el Armisticio con Alemania, debido a la gran demanda de otros contratos previos. Estas tres compañías produjeron un total de 706 fusiles al día y aproximadamente un total de 52000 fusiles BAR fueron suministrados a partir de diversas fuentes para el final de la guerra. Entre 1918 y 1919, 102125 fusiles BAR fueron construidos conjuntamente por la Colt (16000), la Winchester (47123) y Marlin-Rockwell (39002).

     Para julio de 1918, el BAR empezó a llegar a Francia y la primera unidad en recibirlo fue la 79na División de Infantería del Ejército estadounidense, que lo utilizó por vez primera en combate el 13 de setiembre de 1918. El arma fue personalmente probada contra el enemigo por el Teniente Segundo Val Allen Browning, hijo del inventor. A pesar de haber sido introducido muy tardíamente en la guerra, el BAR causó una impresión desproporcionada para su pequeña cantidad; fue extensivamente empleado durante la Ofensiva de Meuse-Argonne y llamó la atención de los Aliados (Francia solamente solicitó 15000 fusiles automáticos para reemplazar su notablemente poco fiable ametralladora Chauchat).

     Detalles de diseño

     El M1918 es un fusil automático con fuego selectivo, refrigerado por aire y accionado por los gases del disparo que impulsan un pistón de recorrido largo tras ser captados por una abertura del cañón. El cerrojo es fijado por un seguro levadizo. El fusil dispara a cerrojo abierto. El extractor de casquillos accionado mediante resorte se encuentra dentro del cerrojo y en el mecanismo del gatillo está instalado un eyector fijo. El BAR dispara mediante un percutor fijo (su portacerrojo actúa como percutor) y tiene un mecanismo de gatillo con una palanca selectora que le permite disparar en modo semiautomático y automático. La palanca selectora se encuentra en el lado izquierdo del cajón de mecanismos y al mismo tiempo actúa como el seguro (en la posición “S” – el fusil está asegurado, “F” – fuego semiautomático, “A” – fuego automático). El seguro bloquea el gatillo.

     El cañón del arma está atornillado en el cajón de mecanismos y no se puede desmontar con rapidez. El M1918 es alimentado mediante cargadores rectos de doble hilera con capacidad de 20 cartuchos, aunque también se emplearon cargadores de 40 cartuchos cuando se empleaba el BAR como arma antiaérea ligera; estos cargadores de gran capacidad fueron retirados de servicio en 1927. El M1918 tiene instalado un apagallamas cilíndrico en la boca del cañón e iba equipado con una culata fija de madera y miras mecánicas de tipo cerrado compuestas por un punto de mira y un alza plegable tipo “escalera” graduada con alcances de 92 m a 1372 m (100 a 1500 yardas). Las bayonetas para los fusiles BAR no se fabricaron en gran número, por lo cual son sumamente raras. Estas tenían forma de espiga, con una plaqueta en la parte superior, acoplándose a la parte inferior del cañón como cualquier otra bayoneta.

     Variantes

     El BAR fue continuamente desarrollado durante su largo servicio, recibiendo muchas mejoras y modificaciones. El primer gran intento de mejorar el M1918 dio orígen a la ametralladora ligera M1922, adoptada por la Caballería de los Estados Unidos en 1922. El arma tenía un cañón pesado con aletas de refrigeración, un bípode ajustable (montado en el cañón mediante un collarín móvil) y un monópode montado en la culata, una armella para la correa portafusil y una nueva cantonera fijada a la culata. El guardamanos fue cambiado y en 1926, el alza y el punto de mira del BAR fueron rediseñados para emplear el cartucho M1 .30-06 con bala pesada (172 granos) que estaba entrando en servicio para las ametralladoras.

     La segunda modificación significativa del M1918 tuvo lugar en 1937 e intentaba aumentar la efectividad y maniobrabilidad del arma al disparar en modo automático, mediante la introducción del M1918A1 en los arsenales del Ejército estadounidense. En comparación con el M1918 original, el nuevo modelo incluía un bípode ligero y ajustable acoplado al cilindro de gases, así como una nueva cantonera de acero con bisagra. Relativamente pocos fusiles M1918 fueron reconstruidos al nuevo estándar M1918A1.

     Entre 1938-1939 se empezó a trabajar en lo que sería el nuevo fusil M1918A2, introducido en servicio en 1940. Uno de los aspectos más importantes de esta modificación consistía en la eliminación del modo semiautomático y el empleo de un mecanismo reductor de cadencia que era activado al mover la palanca selectora a la posición “F”. También se le agregó un nuevo bípode con patines, una guía para el cargador delante del guardamonte, se le acortó el guardamanos, un escudo de calor para facilitar el enfriamiento, un pequeño monópode abisagrado que se plegaba en un entalle de la culata y se le asignó el papel de ametralladora ligera de escuadra. Las graduaciones del alza del BAR también fueron modificadas para poder emplear el nuevo cartucho estándar M2 Ball con bala ligera de base plana. En 1942 se reemplazó la culata de madera por una de fibra de vidrio, agregándole al cañón una manija de transporte a fines de la guerra. Inicialmente, los fusiles M1918A2 eran hechos al modificar fusiles M1918 sobrantes y unos cuantos M1922 y M1918A1; posteriormente, fueron producidos por la New England Small Arms Corp. y la International Business Machines Corp. (con un total de 168000 fusiles nuevos fabricados). Durante la Guerra de Corea, la producción fue retomada y esta vez el contratista fue la Royal McBee Typewriter Co., que produjo 61000 ametralladoras ligeras M1918A2.

     El M1918A2 es un arma automática que emplea un gatillo y un mecanismo de control del disparo que solamente permite fuego automático, pero con dos cadencias variables: normal (500-650 disparos/minuto) y baja (300-450 disparos/minuto), que se escogen al activar un mecanismo reductor instalado dentro de la culata (junto al amortiguador de retroceso). La palanca del selector se encuentra en el lado izquierdo del cajón de mecanismos y tiene tres posiciones: “S” – arma asegurada, “F” – fuego automático con cadencia baja y “A” – fuego automático con cadencia normal. Su cañón tiene un apagallamas ranurado (introducido durante la Guerra de Corea), un bípode ajustable, una culata fija con soporte para el hombro plegable, manija de transporte y miras mecánicas con un punto de mira y un alza tipo “escalera” (que puede ajustarse tanto en horizontal como en vertical) con alcances de 92 m a 1472 m (100 a 1600 yardas) y un entalle para disparar a 274 m.

     Historial de combate

     Desde su creación, el M1918 fue un fusil automático. Suministrado por primera vez a la Fuerza Expedicionaria Estadounidense en setiembre de 1918, estaba basado en la idea de “fuego sobre la marcha”, una táctica francesa empleada desde 1916 en la cual se empleaba la CSRG 1915 para proteger el avance de fusileros hacia las trincheras enemigas, ya que las otras ametralladoras eran demasiado pesadas para acompañar a las tropas durante el asalto. Además de dispararse desde el hombro, los soldados armados con el BAR llevaban una correa con porta-cargadores para el BAR y una funda para arma auxiliar, que iba provista de una “copa” para apoyar la culata del fusil cuando era disparado desde la cadera. En teoría, esto permitía al soldado efectuar fuego de apoyo mientras avanzaba, manteniendo a los enemigos dentro de la trinchera, una táctica conocida como “fuego sobre la marcha”. La idea resurgiría con el subfusil y finalmente con el fusil de asalto. Se desconoce si alguna copa de correa fue empleada en combate. El BAR tuvo un empleo limitado en la Primera Guerra Mundial, debido en parte al Armisticio con Alemania y también porque el Ejército estadounidense temía que el BAR cayese en manos enemigas, siendo empleado por vez primera en 1918. Al final de la guerra, se habían fabricado 85000 fusiles automáticos BAR.

     Clyde Barrow, miembro de la infame Banda Barrow, empleó un BAR acortado (robado de un arsenal de la Guardia Nacional) durante su carrera criminal en la década de 1930. Los seis oficiales de policía que mataron a Bonnie y Clyde emplearon en la emboscada una variante del BAR llamada Colt Monitor.

     Segunda Guerra Mundial

     Tras el estallido de la Segunda Guerra Mundial, el Ejército estadounidense notó tardíamente que no tenía una ametralladora ligera de escuadra y trato de emplear el BAR para este rol con el M1918A2. Su éxito en este rol fue variable, ya que su cañón fijo y cargador de pequeña capacidad limitaban enormemente su utilidad en comparación con ametralladoras ligeras verdaderas como la Bren o la ametralladora Tipo 96 japonesa. El mecanismo reductor de cadencia demostró ser difícil de limpiar y era suceptible a los daños causados por la humedad y corrosión. Esto hacía que el arma sea inutilizada o no permitía abrir fuego en modo automático. Siendo fácilmente removibles, el bípode y el apagallamas eran frecuentemente desechados por las tropas para aligerar el arma y facilitar su transporte.

     En combate, especialmente en el Frente del Pacífico, el BAR retomó su papel original de fusil automático disparado desde el hombro. Era frecuentemente empleado a la cabeza o cola de una de una patrulla o columna de infantería, donde su poder de fuego podía repeler al enemigo en caso de una emboscada en el sendero selvático. Tras un periodo de servicio, el personal de maestranza empezó a recibir fusiles automáticos BAR con mecanismos reductores de retroceso inutilizados o malogrados. Esto se debía a la práctica habitual del soldado de limpiar el BAR en posición vertical, con la culata apoyada en el suelo y haciendo que el líquido de limpieza y el hollín de la pólvora quemada se junten en el mecanismo reductor del retroceso. Además, al contrario del M1 Garand, el cilindro de gases del BAR nunca fue reconstruido en acero inoxidable. En consecuencia, el cilindro de gas se oxidaba completamente por el empleo de cartuchos M2 con fulminante corrosivo en un ambiente húmedo si no era desarmado y limpiado a diario.

     El BAR fue extensivamente empleado durante la Segunda Guerra Mundial, tanto de forma oficial como no oficial, por varias ramas de las Fuerzas Armadas estadounidenses. Uno de los roles más inusuales del BAR fue el de arma defensiva a bordo de un avión. En 1944, el Capitán Wally A. Gayda del Comando de Transporte Aéreo de la Fuerza Aérea del Ejército estadounidense reportó haber empleado un BAR para responder al ataque de un caza japonés contra su avión carguero Curtiss C-46 sobre La Joroba, en Birmania. Gayda sacó el fusil por la ventanilla de la cabina delantera, vació el cargador y probablemente mató al piloto japonés.

      Tras la Segunda Guerra Mundial

     Luego de la Segunda Guerra Mundial, el BAR continuó en servicio durante la Guerra de Corea y las primeras etapas de la Guerra de Vietnam, cuando los Estados Unidos suministraron un lote de armas a Vietnam del Sur. Lotes del BAR quedaron en servicio con la Guardia Nacional hasta mediados de la década de 1970. Diversos países miembros de la OTAN y receptores de la ayuda externa estadounidense adoptaron el BAR y lo emplearon hasta bien entrada la década de 1990.

     El BAR demostró ser un arma civil popular en los Estados Unidos, a pesar que los modelos automáticos fueron severamente restringidos en la década de 1930, haciéndolos más complicados de tener y transferir. La importación de ametralladoras para ser transferidas a civiles fue prohibida en 1968. Sin embargo, aún quedan modelos automáticos del BAR transferibles a civiles.

     Un fabricante moderno de armas ha producido una versión semiautomática del BAR conocida como el 1918A3 SLR (Self-Loading Rifle, fusil auto-cargable en inglés).

     El fusil de caza BAR actualmente ofertado por la Browning Arms Company es un arma totalmente diferente, sin relación alguna con el diseño de las armas militares Browning.

     Usuarios

  • Bandera de los Estados Unidos Estados Unidos
  • Bandera de Alemania Nazi Alemania Nazi: El Wehrmacht capturó un gran número de fusiles automáticos polacos wz. 1928 y los utilizó hasta el final de la guerra con la denominación IMG 28(p).
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  • Bandera de Tailandia Tailandia: conocido localmente como ปลก.88 o ปืนเล็กกล 88.
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  • Bandera de la Unión Soviética Unión Soviética:capturó algunos fusiles wz. 1928 durante la invasión de Polonia y los empleó durante la guerra.
  • Bandera de Vietnam del Sur Vietnam del Sur.

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